Dalton ou la naissance de l'atomisme moderne

Dalton ou la naissance de l'atomisme moderne

Quand tu entends le nom de « Dalton », tu penses sans doute immédiatement aux quatre brigands du Far West recherchés par Lucky Luke. Mais John Dalton est un personnage bien plus important en sciences. Ce chimiste et physicien écossais, qui vécut à cheval sur les 18 et 19e siècles est connu pour deux choses : la théorie atomiste et le daltonisme.

A l'âge de 28 ans, en discutant avec des botanistes, il découvre qu'il ne voit pas comme les autres. Le rouge et le vert ne sont pas véritablement des couleurs différentes pour lui. Il élabore ainsi la première description du daltonisme. Tu auras compris que cette anomalie porte son nom en son honneur ! Néanmoins, il ne parvient ni à en déterminer la cause (il imagine que son humeur vitrée serait bleue au lieu d'être transparente comme elle l'est chez les autres), ni à soupçonner qu'il s'agit d'une anomalie génétique, alors que son frère en souffre également. Bon, à cette époque-là, la génétique n’avait pas encore été inventée… Mendel naît seulement un demi-siècle après lui !

Mais la grande découverte de Dalton, c'est la théorie atomiste, pierre angulaire de la chimie moderne.

Dalton n'est pas le premier à avoir imaginé que la matière est composée d'atomes. Le grec Démocrite, qui vécut entre le 5e et le 4e siècle avant le Christ, l'avait déjà imaginé. Alors pourquoi est-il considéré comme le père de la théorie atomiste ?

Chez Démocrite, l'atome, c'est la plus petite partie de la matière, ce qui ne peut être divisé. Le monde est composé des atomes et du vide qui est entre eux. Les atomes diffèrent par leurs formes, leurs positions et leurs mouvements, pas par leur matière, qui est toujours identique. C'est la composition des atomes entre eux, et les différences de leur forme et mouvements, qui permettent d'expliquer les différentes réactions de la matière. En sachant que sa théorie n’était pas basée sur des expériences et n’était pas du tout quantifiée !

John Dalton présenta sa théorie atomiste (une préfiguration moderne de sa théorie se trouve déjà chez Robert Boyle) devant seulement 6 auditeurs ! Et dire qu'il aurait suffi que deux d'entre eux meurent prématurément, que l'un se soit endormi et que les trois autres n'aient rien compris pour qu'elle nous soit restée inconnue ! Selon lui, la matière est composée d'atomes qui ont des masses différentes. Chaque élément chimique est composé d'atomes différents et les atomes peuvent se combiner entre eux. (Il n'avait pas conçu la différence entre les atomes et les molécules !). Sa théorie permet de concevoir les réactions chimiques comme un nouvel agencement des atomes, lesquels ne subissent aucune altération.

C'est sur cette base que, plus tard, Mendeleïev composera son fameux tableau périodique des éléments.

Deux siècles après, la théorie atomique énoncée par Dalton est encore valable (à quelques détails près : voir image). Toute notre chimie s'appuie sur celle-ci.

 

 

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