L'orange et l'avocat pour lutter contre la sécheresse

L'orange et l'avocat pour lutter contre la sécheresse

T'es-tu déjà demandé pourquoi on disait « garder une poire pour la soif » ? Personnellement, si je devais lors d'une promenade emporter un fruit plutôt qu'une gourde, c'est une orange que je prendrais avec moi. C'est peut-être ce que s'est dit Kiara quand elle a pensé à mettre au point un matériau biologique pour endiguer la sécheresse.

La découverte a été faite en Afrique du Sud. Ce n'est pas un hasard. L'Afrique du Sud connaît sa pire sécheresse depuis 45 ans. Penser à une manière de stocker l'eau est donc dans les préoccupations de beaucoup. Mais c'est Kiara Nirghin, une jeune fille de 16 ans, qui en a eu l'idée.
Il existe déjà des polymères capables de stocker l'eau sur les champs.

L'ennui, c'est qu'ils sont coûteux pour les paysans et qu'ils ne sont pas naturels. En se dégradant, ils produisent de grandes quantités d'acides acryliques, d’hydroxyde de sodium et d'autres produits qui polluent la terre. Rien de tel avec le composé inventé par Kiara, composé d'écorce d'orange et d'huile d'avocats.

Cette lycéenne, tu t'en doutes, aime particulièrement les sciences. Elle a étudié la composition des polymères les plus absorbants et a remarqué que tous contenaient une même chaîne moléculaire : la polysaccharide. Comme les polymères peuvent aussi se trouver dans des produits naturels, elle a alors recherché les ingrédients où on en trouve. Elle a appris qu'ils composaient à 64 % l'écorce d'orange. Mais cela n'était pas encore suffisant. En effet, il ne suffit pas de déposer des zestes d'orange sur un champ pour conserver l'eau ! Sinon, les orangeries seraient des piscines naturelles, des marécages ou des milieux aquatiques ! Cela se saurait ! Kiara a imaginé de combiner l'écorce d'orange, qui contient aussi de la pectine (tu sais, ce gélifiant naturel qu'on utilise pour que les confitures ne soient pas liquides), à l'huile de la peau de l'avocat. Il lui a fallu réaliser plusieurs expériences pour y parvenir. Mais le résultat est assez bluffant, comme tu peux le voir ici :

Quand l'eau tombe sur ce composé, elle se gélifie et est ainsi emprisonnée à la surface de la terre. Ce produit peut absorber plus de 100 fois son propre poids ! Pour te faire une idée, les éponges animales naturelles ne peuvent absorber que 22 fois leur poids et les éponges synthétiques, comme il y en a sans doute dans ta salle de bain, trois fois moins encore !

Pour son invention, Kiara a obtenu le grand prix du concours Google pour les moins de 18 ans en Afrique et Moyen Orient. Sa découverte va désormais être testée non plus en laboratoire, mais dans des conditions réelles. Si les résultats se confirment, dans les pays qui connaissent la sécheresse, on dira peut-être bientôt, garder une orange et un avocat pour la soif !

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