Robert Boyle, l'auteur du premier livre de chimie

Robert Boyle, l'auteur du premier livre de chimie

Robert Boyle est le 14e enfant du premier comte de Cork (Irlande). Enfant doué, après ses études au collège, il entreprend un voyage de plusieurs années en Europe. Ce voyage sera décisif (ne dit-on pas que les voyages forment la jeunesse ?), car il y prend connaissance de l’œuvre de Galilée et découvre la méthode expérimentale, qui sera au centre de toute son œuvre scientifique.

De retour de son voyage, il apprend que son père vient de mourir et lui laisse une fortune considérable. Il va la consacrer à ses recherches. Il participe à une société savante secrète, le « collège invisible », qui deviendra en 1660 la fameuse académie des sciences de Grande Bretagne : la Royal Society.

C'est l'année suivante qu'il publie son célèbre ouvrage, Le chimiste sceptique, sans doute le premier livre de chimie. En s'appuyant sur ses expériences, il démontre qu'Aristote racontait n’importe quoi avec sa théorie de la matière qui est formée par 4 éléments (terre, eau, feu, air), puisqu’il n’a même pas fait d’expérience pour le prouver ! Boyle propose donc une autre théorie : la matière est formée de particules, qui sont constituées d'atomes. C'est le début de la théorie atomique, mise au point par Dalton.

C'est également Boyle qui découvre l'acétone et le méthanol, le plus simple des alcools (au sens chimique, évidemment !). Il ne serait pas juste de prétendre qu'il est l'inventeur de la bière ou que c'est à cause de lui qu'il y a des ivrognes ! Il étudie également l'effet de l'air sur la propagation des sons. Et il énonce la fameuse loi, dite de Boyle ou de Mariotte (un physicien français), selon laquelle le volume d'un gaz varie inversement de la pression.

Sa santé n'a jamais été très bonne (cela n'empêche pas de devenir un grand savant !), mais elle se dégrade fortement sur la fin de sa vie. Il se retire alors de toute vie publique et prépare son testament scientifique, mettant au point ses écrits sur ses recherches en chimie.

 

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